Oceanía es el continente más pequeño de la Tierra, tiene una superficie de 8 942 552 km2, de los cuales el 85% (7 682 300 km2) corresponden al territorio de Australia, por lo que se le conoce como continente isla. Otras islas de importancia, por su tamaño, son Nueva Guinea, las dos de Nueva Zelanda (norte y sur) y Tasmania, que son bañadas por las aguas de los océanos Índico al occidente y el Pacífico al oriente.

Oceanía. Haz click para ampliar la imagen.

El resto lo constituyen una serie de pequeñas islas y arrecifes coralinos esparcidos por el océano Pacífico.

El continente se localiza en el hemisferio sur, norte y oriental; sin embargo, las islas más grandes se localizan en el sur.

Además de las anteriores, comprende también tres grupos de islas, cada uno de los cuales cuenta con características físicas, raciales y culturales diferentes; estos grupos son:

  1. Melanesia. Significa "islas de negros". Está formada por islas de tamaño mayor como Nueva Guinea, Salomón, Nuevas Hébridas, Nueva Caledonia y Fiji.
  2. Son islas de origen volcánico de un suelo muy fértil, que se localizan dentro del Cinturón de Fuego del Pacífico.
  3. Micronesia. Significa "islas pequeñas". Se localiza al este de las Filipinas, al norte de Melanesia y al oeste de la Polinesia. Está formada por unos 10 mil islas e islotes (peñascos), que poseen numerosos arrecifes de coral. Dentro de este grupo se encuentran las islas Guam, Palau, Carolinas, Marshall, Nauru, Tuvalu y Marianas. En éstas se localiza la fosa Mariana con una profundidad de 1 033 mbnm, que es la mayor de la Tierra.
  4. Polinesia. "Significa muchas islas". Se localiza entre Australia y el continente americano. Muchas de las islas polinesias son dependientes de países de América (EUA y Chile), de Europa (Francia e Inglaterra), así como de los países más grandes del propio continente: Nueva Zelanda y Australia.

A continuación se listan algunas de las islas que se encuentran bajo el dominio de otros países:

  • Estados Unidos de América: las islas Hawai, Guam, Palau y las islas Marianas Septentrionales.
  • Inglaterra: las islas Tonga, Phoenix, Ellice y Pitcairn.
  • Francia: las islas Marquesas, Nueva Caledonia, Taumotu, islas Wallis y Futuna y la Polinesia Francesa.
  • Australia: islas Norfolk e islas Cocos.
  • Chile: las islas Pascua, Sala y Gómez.
  • Nueva Zelanda: las islas Cook, Niue y Tokelau.

Relieve

El relieve en Australia es poco accidentado, pues se caracteriza por una sucesión de mesetas y llanuras únicamente interrumpidas por tres principales sistemas montañosos.

La Cordillera Macdonnell en la región central.

La Gran Cordillera Divisoria, también conocida como Cordillera Oriental.

Los Alpes Australianos, al sureste, donde se localiza el pico más alto de la isla (el Kosciusko, de 2 230 m).

Relieve e hidrografía. Haz click para ampliar la imagen.

Las islas de origen coralino presentan un escaso relieve; las islas de origen volcánico, como las de Nueva Zelanda, muestran la presencia de sistemas montañosos y volcanes.

En las islas Hawai se encuentran dos volcanes con una importante actividad eruptiva como son el Mauna Loa y el Kilauea, aunque también se presenta actividad volcánica secundaria como las fumarolas, los géisers y las aguas termales.

Hidrografía

Debido al relieve de Oceanía, resulta difícil la formación de ríos; sin embargo, en las islas más grandes se localizan ríos de extensión importante.

En Australia se encuentra el sistema fluvial Murray-Darling, que en conjunto suma 3 751 km de longitud y forma una cuenca que abarca más de 1 000 000 km2, en la parte sureste del país.

Otros ríos de menor importancia son: Waikato en Nueva Zelanda, Derwent en Tasmania y Fly en Nueva Guinea. En lo que respecta a los lagos, son numerosos en Nueva Zelanda; sin embargo, son pequeños. En el centro de Australia se encuentra el lago Eyre, que es el más grande del continente.

Hidrografía de Oceanía. Haz click para ampliar la imagen.

Climas

En la mayoría de las islas de la Micronesia, Polinesia y Melanesia, incluyendo Papúa Nueva Guinea, el clima es tropical, debido a que se encuentra en la región ecuatorial, lo que provoca que durante el año las temperaturas sean altas y las lluvias abundantes.

El clima en Australia, Tasmania y Nueva Zelanda, se distribuye de la siguiente manera:

  • Cálido con lluvias de verano (Aw). Bosque tropical. Se localiza en la región norte de Australia.

  • Cálido seco, con vegetación de estepa (Bs) y desierto (Bw). Con vegetación herbácea. Abarca la mayor parte del territorio de Australia. Se localiza en la región central y occidental del país.

  • Templado con lluvias en invierno y verano seco (Cs). Clima mediterráneo. Su vegetación es herbácea. Se localiza en la región del suroeste y sureste de Australia y en toda la isla de Tasmania.

  • Templado con lluvias todo el año (Cf). Con vegetación de bosque mixto. Se localiza en la región oriental de Australia y en las islas de Nueva Zelanda.

Climas de Oceanía. Haz click para ampliar la imagen.

MEDIO GEOGRÁFICO: CAMBIOS POR LA ACCIÓN HUMANA

En las islas de la Polinesia y Melanesia son características las regiones de bosque y selva tropicales, donde pueden observarse el tipo de vegetación tradicional y el de árboles de maderas duras. En gran parte de las regiones tropicales, se cultiva el árbol del pan, el taro y el cocotero, base de la alimentación de sus habitantes. Los habitantes de la Polinesia, por ejemplo, utilizan el cocotero para su alimentación, como bebida y para la construcción de cabañas.

La región desértica, que es la más extensa de Australia, se encuentra prácticamente deshabitada, debido a que las altas temperaturas y la ausencia de precipitaciones (lluvias)

En la región esteparia, en los límites con las regiones templadas y tropicales, los pastos que crecen en forma natural han permitido el desarrollo de una de las principales actividades económicas del país, la ganadería y en particular la cría de ovejas.

Los bosques mixtos, de coníferas y eucaliptos, se localizan en la parte oriental de Australia, en Nueva Zelanda y Tasmania.

Cabaña típica de la Polinesia.

.Con la llegada de los europeos a Oceanía, se introdujeron animales como la oveja y la vaca. A medida que estos animales se fueron desarrollando, algunas especies naturales de esa región empezaron a desaparecer.

Oceanía cuenta con fauna muy característica, integrada por especies únicas en el mundo. Se pueden encontrar animales como el ornitorrinco, el dingo (perro salvaje), el koala, la zarigüeya voladora, el canguro y la tortuga boba. Muchos de estos animales que son endémicos se encuentran en peligro de extinción, como resultado del incremento de la población, que ha alterado las zonas donde estos animales habitan.

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