África con Asia en el pasado, se construyó el canal de Suez, que comunica a los mares Mediterráneo y Rojo, pero separa territorialmente a estos continentes.

 África presenta muy pocas irregularidades en su relieve (montañas) y en sus litorales (golfos y penínsulas). Algunos investigadores sugieren que la configuración del continente es muy parecida a la de un corazón; otros, lo comparan con la forma de triángulo invertido.

Principales características:

Países de África. Haz click para ampliar la imagen.

  • Tiene una extensión territorial de 30 249 096 km2.

  • Es el único continente que se localiza dentro de los cuatro hemisferios (norte, sur, occidental y oriental), debido a que en la región del golfo de Guinea se cruzan el ecuador y el meridiano de Greenwich.

  • Limita al norte con el mar Mediterráneo; al sur con la unión de los océanos Índico y Atlántico (en el cabo de Buena Esperanza); al este con el océano Índico y el mar Rojo, y al oeste con el océano Atlántico.

  • Debido a que los litorales africanos no presentan irregularidades, no se han establecido puertos naturales, lo que influye directamente en su economía.

  • Al sureste se localiza la isla más grande del continente llamada Madagascar.

Relieve

A diferencia de los demás continentes, África no cuenta con grandes sistemas montañosos en su territorio.

En la parte noroeste se localizan los montes Atlas, el macizo de Ahaggar y los montes Tibesti. En el este se ubican el macizo Etíope y los montes Mitumba, de los cuales destaca el Margarita. El volcán Kilimanjaro se localiza en el noreste de Tanzania y en el límite con Kenya; tiene una altitud de 5 895 msnm. Al sureste se localizan los montes Drakensberg.

Las principales mesetas son: la del Sáhara, de Sudán, de África centroecuatorial, del Congo y Sudáfrica

Relieve de África. Haz click para ampliar la imagen.

Las llanuras se localizan principalmente en las regiones costeras.

PRINCIPALES MONTAÑAS DE ÁFRICA

Montaña

Altitud (msnm)

País

Kilimanjaro

5 895

Tanzania

Kenya

5 199

Kenya

Margarita

5 199

Uganda

Ras Dashan

4 620

Etiopía

Elgón

4 321

Kenya

Camerún

4 070

Camerún

Emi Koussi

3 415

Chad

Hidrografía

En África existen 25 ríos, pero debido a que su caudal disminuye de forma considerable en épocas de sequía, sólo cinco son importantes en cuanto a su extensión, destacando los siguientes:

  • Río Nilo. Tiene una extensión de 6 673 km, por lo que se ubica como el más largo del mundo. Nace en la parte central del continente, en el lago Victoria, y sigue una trayectoria de sur a norte hasta desembocar en el mar Mediterráneo, donde forma un amplio delta. 

  • El río Nilo,  fue cuna de la cultura egipcia.

  • Río Congo (o Zaire). Con una extensión de 4 669 km, nace en la confluencia de los ríos Luapula y Lualaba, Zaire y desemboca en el océano Atlántico. Aunque en algunos tramos su caudal es bajo, se le considera como uno de los ríos más caudalosos del mundo.

  • Río Níger. Aunque nace en Guinea Ecuatorial y desemboca en el océano Atlántico, la mayor parte de sus 4 186 km de longitud se localizan dentro del territorio de Nigeria.

  • Río Zambeze. Tiene su origen en Angola y también cruza los países de Zimbabwe y Zambia en un recorrido total de 2 660 km hasta desembocar en el océano Índico. Alimenta las cataratas de Victoria.

  • Río Orange. Nace en Lesotho, atraviesa el territorio sudafricano y desemboca en las aguas del océano Atlántico. Además cuenta con una extensión de 2 092 km.

Ríos de África. Haz click para ampliar la imagen.

Dentro del territorio continental de África se presenta una gran falla, que se extiende desde la península de Somalia (y desde el mar Rojo) hasta Sudáfrica.

En esa región, se han formado los principales lagos africanos: Tanganyika, Victoria, Nyasa, Chad, Mai Ndombe y Rodolfo.

El más extenso es el lago Victoria que alcanza casi los 70 000 km2 de superficie. Destaca también el lago Tanganyika por su profundidad: 1 463 m. Estos lagos permitieron a los habitantes autóctonos la pesca, el arribo de las aves migratorias y la cacería.

LAGOS NATURALES MÁS EXTENSOS DE ÁFRICA

Nombre

Superficie
(km2)

Ubicación

Profundidad
Máxima (m)

Altura
(msnm)

Victoria

69 464

Uganda, Kenya, Tanzania

85

1 134

Tanganyka

31 987

Burundi, Tanzania, Zaire, Zambia

1 463

775

Nyasa (Malawi)

28 879

Tanzania, Mozambique, Malawi

695

472

Chad

16 317

Chad Nigeria, Níger

11

240

Mai Ndombe

8 029

Zaire

11

340

Rodolfo

6 405

Kenia, Etiopía

73

427

Climas

A partir de la línea ecuatorial y hacia ambos sentidos (norte y sur), se repiten los climas tropicales, esteparios y templados, por lo que se dice que en África existe simetría climática.

  • Clima cálido con lluvias todo el año (Af). Se localiza en la región ecuatorial, principalmente en la región de la costa Atlántica. También incluye la parte oriental de Madagascar.
  • Clima cálido con lluvias en verano (Aw). Se cubre la mayoría del territorio central de África, desde la parte occidental hasta la oriental. Al sur llega casi al límite del trópico de Capricornio. Incluye la parte occidental de Madagascar.

  • Clima seco estepario (BS). Se localiza en ambos hemisferios rodeando las zonas desérticas.
  • Clima seco desértico (BW). En la parte norte está localizado el gran desierto del Sahara, con una extensión de 9 065 000 km2 (casi la extensión de todo Estados Unidos de América). Al sur se encuentran dos desiertos, el del Kalahari y el de Namibia.
  • Clima templado con lluvias en invierno y verano seco (Cs). Se localiza en la parte noroeste y norte de África, así como en la costa sur de Sudáfrica.
  • Clima templado con lluvias todo el año (Cf). Este tipo de clima se localiza sólo en una pequeña zona de la parte Sur del continente africano, muy cerca del Cabo de Buena Esperanza.
Climas de África. Haz click para ampliar la imagen.

Regiones naturales

  • Selva tropical (Af). La vegetación es abundante: tiene árboles de gran altura y plantas que acumulan gran cantidad de agua (hidrófilas). Debido a las frecuentes lluvias y a la abundante vegetación, que impide el paso de los rayos solares, los suelos son delgados y húmedos. En esta zona pueden encontrarse desde numerosos insectos, aves y reptiles, hasta algunos mamíferos de tamaño pequeño, como el jabalí.

  • Sabana (Aw). Es una extensa zona compuesta por abundantes pastos y hierbas, con zonas aisladas de árboles. En esta región habitan los mamíferos de gran tamaño como león, elefante, jirafa, rinoceronte, hiena y cebras.

  • Estepa (BS). La vegetación se compone de pequeños arbustos y pastos secos; tradicionalmente esta región ha sido utilizada para el desarrollo de la cría de ganado, principalmente cabras, ovejas, caballos y camellos.

  • Desiertos (BW). Como consecuencia de la escasez de agua en la región, la vegetación característica son cactus y plantas xerófitas (de estructura gruesa que impide la pérdida de agua). La fauna está compuesta por reptiles, roedores y algunas aves.

Fauna africana.

  • En la región de clima (Cs) mediterráneo, la vegetación ha sido modificada, de tal manera que se ha podido desarrollar el cultivo del olivo, vid, naranja y limón, entre otros. La fauna natural de la región ha sido desplazada por los animales domésticos, como camellos, ovejas, cabras y caballos.

EL MEDIO GEOGRÁFICO. CAMBIOS POR LA ACCIÓN HUMANA

El continente africano ha sido escenario de disputas de pueblos, principalmente europeos, que ambicionaban la gran cantidad de las riquezas con las que cuenta. Muchos africanos fueron trasladados a regiones distantes del planeta para ser obligados a trabajar como esclavos en campos de cultivo o minas.

La gran variedad de animales, como aves y mamíferos, han sido blanco de persecución hasta el punto de provocar su extinción y que otras se encuentren seriamente amenazadas.

La caza de los animales mayores, para comerciar con ellos o por diversión, ha sido la causa de que muchas especies se encuentren a punto de la extinción; por ejemplo: el marfil que se obtiene de los colmillos del elefante africano es utilizado para fabricar artículos decorativos; al cuerno del rinoceronte se le atribuyen poderes mágicos.

A la pobreza extrema en que viven la mayoría de los habitantes del continente, se agrega el hecho que desde hace siglos pueblos de todo el mundo se han aprovechado de sus riquezas naturales, provocando la destrucción de las regiones naturales del continente.

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