Si a una persona se le pidiera dar las referencias necesarias para localizarla, utilizaría toda su capacidad para describir, aquellos puntos que permitieran ubicarla con exactitud. Aunque podría resultar una tarea muy complicada, seguramente se conseguiría.

Sin embargo, si se encontrara en medio del océano, la tarea sería mucho más complicada, aunque no imposible.

En mar abierto no existen puntos de referencia, sólo hay agua. Por esto para localizar cualquier punto sobre la Tierra, se estableció el sistema de coordenadas geográficas, formadas con base en la combinación de dos líneas imaginarias: paralelos y meridianos.

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 Las líneas de latitud son circunferencias paralelas al ecuador y van de 0° a 90° del ecuador a los polos, Norte y Sur, respectivamente. 

Por ejemplo, el paralelo 30° norte forma un ángulo de 30° con el ecuador en el centro de la Tierra. Un grado de latitud es equivalente a 111 km, con excepción de los polos, donde debido al ligero achatamiento terrestre, es mayor.

Para ubicar las líneas de longitud (meridianos) se toma como referencia el meridiano que pasa por el observatorio de Greenwich, Inglaterra. La longitud se cuenta desde ese punto considerado como 0°, hacia el este y al oeste, en los 180° ambos meridianos coinciden.

Así, al indicar su latitud y longitud, un navegante puede señalar exactamente la posición en la que se encuentra. Para hacerlo utiliza las coordenadas geográficas extremas; por ejemplo: si un barco está ubicado 10° al norte del ecuador y 130° al oeste del meridiano de Greenwich, se representa de la siguiente forma: 10° N, 130° O.

Con el sistema de coordenadas es posible localizar cualquier punto sobre la Tierra. Se miden en grados por la forma esférica del globo terráqueo.

Además, el ecuador y el meridiano de Greenwich se utilizan para dividir la Tierra en cuatro regiones principales:

  • El ecuador divide a la Tierra en dos hemisferios: norte y sur. Es la latitud más baja, 0 grados.
  • El meridiano de Greenwich –también llamado de origen– fracciona a la Tierra en dos hemisferios: oriental y occidental. Es la longitud más baja, 0 grados.

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